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Eric Babolat: «Tenemos presencia en 140 países. Nuestro ADN es estar donde está el tenis»

Jesús Ramírez / Israel G. Montejo / CorBas (Lyon)

  • La historia de Rafa Nadal con la marca es fantástica. Su primer contrato con nosotros fue cuando tenía 12 años
  • La victoria de Carlos Moyá en Roland Garros fue nuestra primera gran victoria como fabricantes de raquetas
  • Estamos en el mercado del tenis, en el negocio de las cuerdas, desde el año 1875.

Eric Babolat nos recibe en su despacho de la fábrica de Babolat en Corbas, una localidad industrial a pocos kilómetros de la ciudad francesa de Lyon. Es el epicentro de la marca gala, la más antigua del mundo en fabricación de cordajes y uno de los referentes del mundo del tenis en la actualidad. Eric Babolat es el CEO de una empresa familiar, nacida en el siglo XIX y que se ha convertido en una multinacional con mercados abiertos en los cinco continentes. Con él hablamos en su pequeño despacho en Corbas, un espacio funcional y sencillo que en nada difiere prácticamente al del resto de trabajadores de Babolat. Esta es la entrevista :

Estamos finalizando el año y es, por tanto, hora de hacer balance. ¿Cuál es la valoración que hace Babolat de este 2019 en cuanto al mercado de raquetas, pelotas y zapatillas?

Es un balance muy positivo. La Pure Aero se está vendiendo muy bien, por ejemplo. Por supuesto el hecho de que Rafa (Nadal juega con este modelo de raqueta) esté ganando ayuda mucho a ello. También ha sido un buen año para las zapatillas. Estamos mejorando en este apartado más y más. Babolat es internacional, así pues España es importante, al igual que Estados Unidos (el mercado número uno en el mundo en tenis) y Japón (segundo mercado). Se puede asegurar que ha sido un buen año.

También en el mercado de pelotas ha sido un año positivo. En el mercado de pelotas, aproximadamente dos tercios del mismo está destinado a los clubes, a sus escuelas, torneos etc y el otro tercio es comprado por los jugadores. El jugador de club recibe las pelotas de su club y Babolat tiene muy buena relación con los clubes, especialmente en Europa. Normalmente hay un acuerdo entre la compañía, el club y las tiendas para proveer de pelotas al club, tanto en tenis como en pádel.

Fundada por Pierre Babolat en 1875, la marca es, posiblemente, la más antigua del mundo del tenis. ¿Cómo se está adaptando a los nuevos tiempos y a un mercado tan global?

Estamos en el mercado del tenis desde 1875, con el negocio de las cuerdas, por tanto somos la marca más antigua en el mundo del tenis y somos una de las más nuevas en raquetas, donde operamos desde 1995 y en España desde 1996-97. Podemos hablar de que es una historia corta dentro de una larga en el tenis, pero desde el principio, Babolat ha sido internacional: cuando inventamos las cuerdas, en cualquier lugar en el que se jugase tenis, nuestras cuerdas eran necesarias, especialmente en los países de la Commonwealth, ya que Inglaterra hizo mucho por desarrollar el tenis en todo el mundo y Babolat, hasta 1950 fabricaba productos que eran requeridos por el mercado, allí donde se jugara al tenis.

En los años 50, mi abuelo empezó a desarrollar las relaciones en el negocio internacional, y recuerdo, siendo un niño, en los años 70, como el primer mercado para Babolat fue Argentina, un país importante en el tenis. Luego se incorporó Alemania, ahora Estados Unidos también. Hemos estado en el tenis siempre, por un lado siendo requeridos por el mercado y por otro lado saliendo a él. En España, Babolat comenzó a finales de los 80, en Barcelona. Es parte de nuestro ADN estar donde está el tenis, estando en la actualidad en 140 países

En una entrevista que hicimos para industriadeltenis.com en 2014, aseguró que el ADN de la marca está en la apuesta por el I+D. ¿Cómo se materializará esa idea en 2020?

La I+D es clave. Hablamos de innovación. El 10% de las personas en Babolat trabajan en ello. La innovación viene también de la observación, estando en los clubes, con los jugadores, tanto de club como profesionales; entendiendo lo que necesitan y anticipando esas necesidades, trasladándolas a prototipos que son testados en laboratorio y por los jugadores y mejorando esos prototipos hasta que son satisfactorios. Esto es clave tanto cuando hablamos de cuerdas como de raquetas o calzado. En el equipamiento para el deporte, la tecnología y la innovación marcan la diferencia. Para el jugador de tenis o pádel, hay dos cosas fundamentales: la raqueta y el contacto con la pelota y el calzado.  Babolat dedica sus esfuerzos en estos aspectos, ya que marcan la diferencia en el rendimiento de cualquier jugador.

La innovación puede ser tecnológica, pero también puede encontrarse en cosas sencillas. Pongo un ejemplo: Babolat fabrica raquetas para niños, y hablando con los entrenadores, nos expresaban la dificultad que supone para niños de 4 o 5 años mantener la raqueta en posición mientras se desarrolla el juego, de manera que dibujamos dos ojos en la parte lateral de la raqueta, para que pudieran mirarlos y mantener la raqueta en posición. Esto es también innovación, los niños avanzan más y  están más contentos y motivados con el juego.

¿Cómo están funcionando lanzamientos de este año como son la Pure Strike o la Pure Drive US?

Bastante bien. Pure Aero está funcionando muy bien y el éxito de Rafa Nadal es parte de ello, siendo el segundo año que esta raqueta está en el mercado. Por su parte, el lanzamiento de Pure Strike ha sido un éxito, apoyado por el trabajo con Dominic Thiem, que ha tenido unas actuaciones muy sólidas durante la temporada. Estamos muy contentos con los resultados de ambos productos.

¿Qué tiene en cartera Babolat en cuanto a nuevo producto para 2020?

Tenemos la Pure Drive y también las cuerdas RPM Power, desarrolladas con Dominic Thiem. Es un gran lanzamiento para 2020, ya que cuerdas y raquetas son muy importantes para nosotros. También en calzado para tenis tenemos las nuevas zapatillas de la línea Jet, que es la alta gama de Babolat.

Y un último aspecto del que se puede hablar para 2020 son los productos de la asociación de Babolat con Wimbledon, con raquetas, zapatillas y encordados  y que son muy importante para nosotros.

¿Qué debe tener una buena raqueta de tenis? ¿Y una pelota?

No existe una sola ‘mejor raqueta o mejor pelota’. La mejor es la que mejor se ajuste al jugador, no existe una raqueta para todo el mundo. Cada jugador tiene un tipo de juego diferente, diferentes sensaciones y nuestro trabajo es desarrollar el producto que necesita cada tipo de jugador, y no es fácil hacerlo. Lo hacemos con la ayuda de los vendedores, los clubes, que ven a los jugadores, conocen lo que necesitan. La combinación perfecta es la tuya.

¿Cómo valora los movimientos que está habiendo en el mercado de pelotas y grandes torneos? Babolat ha dejado de ser pelota oficial de Roland Garros pero ha comenzado a colaborar con la Copa Davis. En este sentido, ¿qué planes tiene Babolat en esta dirección?

Decidimos terminar nuestra asociación con Roland Garros porque la idea no era ser solo los proveedores de pelotas, sino unir dos marcas como Roland Garros y Babolat. En la actualidad, la Federación Francesa de Tenis y Roland Garros no ven el futuro de esta manera, así que decidimos terminar la relación, ya que no queríamos simplemente proveer el producto. Es importante para nosotros tener asociaciones con grandes nombres, como Wimbledon. Estamos orgullosos de haber sido partners de la Copa Davis para el servicio de encordado y quizá ampliando en el futuro. Hay dos cuestiones clave para Babolat, una es innovación y la otra competición, fabricando los mejores productos, y la mejor forma de mostrar que son buenos es asociándose con los mejores jugadores y los mejores eventos. Babolat ha estado siempre ahí, tanto en el ámbito profesional como a nivel local, con los clubes, los vendedores, cerca del juego, promoviendo torneos locales.

Babolat cuenta con grandes embajadores en el tenis como Nadal, Thiem o Muguruza pero ¿qué política sigue con el tenis del futuro?

Es muy importante para nosotros. Los grandes jugadores hacen que los niños quieran jugar al tenis, hablamos de Nadal, Thiem, Muguruza, pero también jóvenes jugadores como Alliassime o Amanda Anisimova. Queremos tener grandes campeones en la pista pero también que disfruten con lo que hacen y con un comportamiento deportivo. Actualmente, de los jugadores profesionales que utilizan productos Babolat, la mitad son chicos y la mitad chicas, y la mitad tienen menos de 18 años, tenemos muchos Juniors, lo que es importante. La historia de Rafa con la marca es fantástica. Su primer contrato fue cuando tenía 12 años, es una larga asociación. Con muchos jugadores, nuestra relación comienza a esa edad, cuando comienzan su camino para ser profesionales. Somos partners de la Academia de Rafa Nadal, con la que compartimos la misma visión de ser buenos en el juego pero también tener un buen comportamiento, respetando el juego.

¿Qué ha significado para la marca, su colaboración con Rafa Nadal?

Muchas cosas.  Rafa Nadal es único en el tenis. La relación de las raquetas Babolat con España es bastante específica, ya que la primera victoria de Grand Slam con nuestras raquetas fue con Moyá en Roland Garros en 1998, y es curioso verle ahora de entrenador de Rafa. Fue un momento importante para la marca, ya que era la primera victoria tras dar el paso para fabricar raquetas. Ese mismo año, los campeones junior masculino y femenino de Roland Garros, también utilizaron raquetas Babolat. Es importante para nosotros tener a estos campeones, ya que son los referentes para los aficionados, para los jugadores de club. Y Rafa es un gran campeón, primero por sus actuaciones en la pista, que son increíbles, pero también por su comportamiento, por su voluntad de mejorar constantemente la raqueta, las cuerdas, lo cual es fantástico para nosotros. Algo muy importante en la relación con Rafa es que la familia es muy importante para él y siendo Babolat un negocio familiar, creo que esto clave, creemos que somos parte de su familia deportiva y esto marca la diferencia. Respeta mucho lo que hacemos, siempre positivo a la hora de ayudarnos, es fácil trabajar con él.

¿Cual es la posición de Babolat dentro del mercado español?

España es un gran país de tenis, lo vimos en Madrid con la Copa Davies. Para nosotros es importante y es una relación en desarrollo no sólo para el tenis ya que Madrid es nuestra base para el pádel y en esa línea no sólo hablamos sólo para España, sino para el mundo.

Un comentario

  1. I remember 1997 Mark and Lucien come to Serve and Volley Pty Ltd I Balwyn North in Victoria and I order the first stock of Babolat Racquets Strings grips in Australia every other pro shops was comment saying I didn’t know anything about tennis and racquets and I replied ( give me a few Years and you do the same ) they couldn’t find the right tension and strings and I start receive clients from other stores and they start calling me the Babolat mam and I’m still proud of that name !!
    Well today they say I was right !! not bad for a Spanish !!

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